Theo trang web quân sự 1945, X-37B là máy bay không gian tự hành không người lái của Mỹ với những tính năng đặc biệt và rất nhỏ gọn, đây là một tàu vũ trụ kỳ lạ khiến các đối thủ như Trung Quốc và Nga lo lắng.

Máy bay X-37B. (Nguồn: Flickr/U.S.Air Force)

Loại máy bay này còn được gọi là máy bay thử nghiệm quỹ đạo, đã thực hiện 6 nhiệm vụ kể từ năm 2010. Chiếc X-37B chỉ dài 29 feet (khoảng 8,8 mét) và nhỏ bằng một phần kích thước của tàu con thoi, được phóng bằng tên lửa và hạ cánh theo phương ngang như một chiếc máy bay thông thường.

Việc sử dụng X-37B trong không gian

Hầu hết các hướng dẫn nhiệm vụ và chi tiết máy đều được giữ bí mật. “Nó có thể được sử dụng để phá hủy vệ tinh của đối phương?”, giới phân tích chiến tranh không gian từng thảo luận một cách hài hước như thế. Nhưng quân đội Mỹ phủ nhận hoạt động gây hấn đó và tuyên bố X-37B chỉ phục vụ mục đích hòa bình như một thử nghiệm khoa học và công nghệ. Ví dụ, họ đang thử nghiệm công nghệ mới về vệ tinh do thám và loại tàu vũ trụ quỹ đạo khác, cũng thu thập dữ liệu về cơ chế phóng thẳng đứng để điều khiển chuyến bay và thử nghiệm thành phần không gian khác.

Đặt nhiều kỳ vọng hơn

Trước khi được bàn giao cho Lực lượng Vũ trụ, năm 2020 họ đã mô tả một loạt hoạt động của X-37B. Mặc dù tàu vũ trụ này chỉ có trọng tải nhỏ nhưng rất ấn tượng với những tính năng công nghệ hàng đầu về điều hướng và điều khiển, hệ thống bảo vệ nhiệt, điện tử hàng không, hệ thống bay cơ điện nhẹ, hệ thống đẩy tiên tiến, vật liệu tiên tiến, khả năng tự hành… Những công nghệ vượt trội khiến X-37B trở thành tàu vũ trụ có giá trị, vì vậy cỗ máy cao 9,5 foot (gần 2,9 mét) này đã được đặt nhiều kỳ vọng hơn về việc có thể thực hiện nhiều nhiệm vụ và bay trên quỹ đạo dài hơn, nó có thể sẽ tiếp tục được phóng bằng các tên lửa như Atlas V (501) và SpaceX Falcon 9.

Lịch sử của X-37B

Việc sản xuất X-37 bắt đầu vào năm 1999 dưới sự giám sát của Cơ quan Hàng không và Vũ trụ Quốc gia (NASA). Năm 2004, nó được chuyển giao cho tổ chức tư vấn quân sự bí mật là Cơ quan Dự án Nghiên cứu Tiên tiến Quốc phòng (DARPA), trong đó công ty Boeing cũng là một đối tác. Được biết, nhà thầu quốc phòng này đã chế tạo hai chiếc X-37 với không quân đóng vai trò điều phối dự án và đưa X-37B vào Lực lượng Vũ trụ Mỹ. Trong sứ mệnh không gian vào năm 2017, con tàu nhỏ này đã ở trong quỹ đạo (cách Trái đất 150 – 500 dặm) trong một khoảng thời gian đáng kinh ngạc kéo dài 718 ngày, sau đó trong sứ mệnh thứ 5 đã kéo dài đến 780 ngày.

Đối thủ của Mỹ phải lo lắng

Các đối thủ của Mỹ, chẳng hạn như Trung Quốc và Nga, đang lo ngại trước hoạt động trên bầu trời của X-37B. Vào năm 2019, Bộ trưởng Không quân Heather Wilson cho biết tại Diễn đàn An ninh Aspen (Aspen Security Forum) rằng X-37B có khả năng thay đổi quỹ đạo bay: “Đối thủ của chúng ta không biết (quỹ đạo của nó), cũng không biết bước tiếp theo nó sẽ ở đâu, vì nó ở phía bên Trái đất của chúng ta cách rất xa phía đối thủ, trong khi chúng ta thì biết tất cả”.

Mỗi phi vụ X-37B tiêu tốn khoảng 200 triệu USD. Với thời gian bay trên quỹ đạo dài, các tính năng có thể tái sử dụng và khả năng không người lái, đồng thời tiến hành các cuộc thử nghiệm quan trọng như vậy thì mức giá không hề thấp. Do đó Trung Quốc và Nga cho rằng X-37B có thể thực hiện các nhiệm vụ quân sự như vận chuyển đạn dược cho vệ tinh sát thủ. Lực lượng Không gian Mỹ rất vui khi vận hành X-37B như một trình diễn khoa học và công nghệ, được phát triển để giúp các sứ mệnh không gian khác thành công.